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Les serpents en Australie

Les serpents en Australie

C’est bien connu, le serpent est l’un des animaux les plus dangereux de la faune australienneEn effet, l’Australie abrite les serpents les plus venimeux de la planète. Ce pays possède 12 espèces de serpents venimeux avec un venin potentiellement mortel pour l’homme.

Dans beaucoup de pays un grand nombre de mythes et légendes urbaines entourent les serpents : leur capacité à tuer en quelques minutes, leur agressivité, leur taille etc…

On estime que 3000 personnes sont mordues chaque année en Australie. 200 à 300 de ses morsures requiert une hospitalisation. 1 à 3 personnes décèdent chaque année en Australie suite à une envenimation par morsure de serpent. Ces morsures sont donc rarement synonymes de morts comme le veut la croyance populaire. A titre de comparaison, l’Inde possède un ratio morsure/décès bien plus important que l’Australie.

Il existe un anti-venin pour toutes les espèces de serpents australiennes. En cas de doute il existe même un anti-venin universel. Le facteur qui est à prendre en compte est en réalité l’accès au soin. En Australie, le système de santé est relativement bien développé.

 

Où se situent les serpents en Australie ?

Les serpents en Australie sont présents sur la majorité du territoire à l’exception des plus hautes altitudes. On peut les rencontrer dans tous types de milieu, forêt tropicale, forêt subtropicale, désert aride, plaines boisées, autour des lacs, des rivières, en milieu agricole, en milieu péri-urbain et urbain et même dans l’océan !

Comme tous les reptiles, les serpents ont besoin de se thermoréguler pour maintenir leur température corporelle à 30°. En fonction des zones géographiques, certains sont donc saisonniers. Ils seront actifs pendant les mois les plus chauds et pratiquement inactifs pendant les mois les plus froids. Cependant ces règles varient d’une espèce à l’autre et d’une famille à l’autre, tout comme leur période d’activité quotidienne. A titre d’exemple, les pythons les plus répandus en Australie sont en majorités nocturnes. Mais ils peuvent être aperçus au petit matin en train de se prélasser sur un rocher au soleil. Alors que les brown snakes et les tigers snakes ne seront eux actifs que pendant la journée.

Voici une liste descriptive des quelques familles et espèces de serpents en Australie les plus connus.

  

Les principales espèces de serpents en Australie

Taipans

Les Taipans appartiennent au genre Oxyuranus. Il en existe 3 espèces en Australie : le Inland Taipan (Oxyuranus microlepidotus), le Coastal Taipan (Oxyuranus scutellatus) et le Western Desert Taipan (Oxyuranus temporalis).

Les taipans peuvent atteindre une taille de 2 mètres.  Leurs couleurs varient suivant la période et la température au cours de l’année. Ils ont tendance à être pâle pendant les mois chauds et bien plus foncés pendant les mois les plus froids de l’année.

Inland Taipan

Particularités

L’Inland Taipan est considéré comme le serpent le plus venimeux au monde. Mais vous aurez très peu de chance de le rencontrer car il vit dans des zones reculées. Du fait de son rang dans le classement des espèces venimeuses, beaucoup de spécialistes ont tenté en vain de le débusquer. Il peut se terrer dans les crevasses du désert et n’en sortir qu’à de rares occasions.

Habitats

Sa zone de répartition est très localisée. Il vit dans les déserts arides comme le désert de Simpson ou dans les plaines désertiques à coté de Coober Pedy.

Coastal Taipan

Particularités

Le Coastal Taipan, même s’il est moins venimeux que l’Inland Taipan, reste en 3ème position dans le classement des serpents les plus venimeux. Il peut se montrer très agressif s’il se sent menacer… C’est un serpent extrêmement alerte et rapide.

Habitats

Il se rencontre sur la partie nord et nord-est du pays jusqu’au sud de Brisbane. Il vit dans différents habitats comme les forêts ouvertes ou encore les champs de canne à sucre.

Brown Snakes

Les fameux brown snakes représentent un genre de serpent en Australie. Les Pseudonaja comprenant 9 espèces en Australie qui se répartissent dans tout le pays. Les 2 plus connus sont l’Eastern Brown Snakes (Pseudonaja textilis) et le Western Brown Snake ou Gwardar (Pseudonaja mengdeni).

Particularités

L’Eastern Brown Snake est le serpent responsable du plus grand nombre d’envenimation en Australie. Il est le 2ème serpent le plus venimeux au monde. C’est un serpent diurne qui peut atteindre plus de 2m et dont la couleur et les motifs varient d’un individu à l’autre. Il peut aller du brun très foncé voir presque noir au brun très pâle. La tête est souvent plus pâle que le reste du corps.

C’est un serpent très nerveux et s’enfuit à la vue des humains. En revanche s’il est surpris il aura tendance à se dresser sur lui-même. En effet, il est capable de se montrer agressif pour intimider. Mais contrairement à la croyance, il n’essayera pas de mordre sauf en cas de réaction agressive de la part de la personne visée. Ce serpent est sujet à beaucoup d’histoire farfelus. Comme pour tous les serpents en Australie, il n’a aucune raison de s’en prendre à un humain. Sauf si ce dernier est provoqué, mais sa proximité et sa présence dans les milieux ruraux ne jouent pas en sa faveur.

Habitat

La zone de répartition de l’Eastern Brown Snake est très vaste et comprend la majeure partie Est du pays. Il peut se rencontrer dans tout type d’habitat exceptés les forêt tropicales et subtropicales

Tiger Snakes

Les Tiger snakes sont le 2ème type de serpent à causer le plus d’envenimation en Australie. Ils appartiennent au genre Notechis et il n’existe qu’une seule espèce sur le territoire, Notechis scutatus. Chaque population, suivant sa localisation, est considérée comme une sous-espèce. La sous-espèce Notechis scutatus scutatus (VIC, NSW, QLD) est considérée comme le 4ème serpent le plus venimeux au monde.

Particularités

Sa coloration varie d’une population à une autre. Son nom vient du fait qu’il peut être très sombre parsemé de bandes jaunes. Mais la majorité des individus ne possèdent pas de motifs et sont unis, allant du brun très sombre à un brun-jaune pâle.

Il peut mesurer de 1 à 2m avec une forme assez large. Une de ses caractéristiques est que son corps est plat à la base de la tête. Ainsi lorsqu’il se dresse en position d’intimidation cela lui donne des faux airs de cobra.  

Habitats

Le Tiger snake n’est présent uniquement que sur la partie sud du pays, de Cervantes à Espérance pour le WA, et plus ou moins à partir de Smoky Bay dans le SA et tout au long de la côte et dans les terres, exceptés les milieux secs, jusqu’à Bundaberg dans le Queensland. Il a une préférence pour les milieux aquatiques, comme les mares, les lacs et les rivières. Il n’est donc pas rare de le rencontrer dans les milieux agricoles comme les prés à vaches qui sont souvent marécageux dans le sud du pays.

Tiger Snake 

Death Adder

Les Death adder ou vipères de la mort (qui en réalité ne sont pas des vipères) appartiennent toutes au genre Acanthophis. Il en existe 7 espèces en Australie et elles se rencontrent dans la grande majorité du pays. Toutes ces espèces sont potentiellement mortelles. La plus répandue sur le territoire est la Common death adder (Acanthophis antarcticus). Elle arrive en 10ème position dans le classement des espèces les plus venimeuses au monde.

Particularités

C’est un serpent assez petit, généralement d’une soixantaine de centimètre avec un maximum d’1m à 1m20 pour les plus grandes espèces. Il est doté d’une forme relativement trapue. La coloration varie suivant les espèces mais ses couleurs sont généralement une alternance de rayures en parfaite adéquation avec le milieu dans lequel il évolue. Ainsi les espèces du centre sont souvent d’un mélange de couleurs brun-rouge-orange.

Autre fait intéressant : c’est le serpent qui a la vitesse de frappe la plus rapide au monde !

Ce serpent est calme, il ne se déplace que très peu et uniquement la nuit. Il préfère tendre des embuscades à ses proies en se confondant dans son environnement. Il est capable d’utiliser le bout de sa queue comme leurre pour attirer de petits vertébrés. C’est ce comportement placide et ce camouflage qui rendent ce serpent dangereux. Les morsures surviennent généralement parce que le serpent à chercher à se défendre. 

Habitats

La majorité des espèces se rencontre de nuit dans des climats assez secs comme le désert, les pleines rocailleuses ou les forêts ouvertes. Certaines espèces cependant peuvent se rencontrer en forêt tropicales ou subtropicales.

Death Adder

 

Et les autres !

Viennent ensuite d’autres espèces comme les fameux pythons dont certains espèces font d’eux les serpents les plus imposants d’Australie (l’Amethystine python ou Scrub python et le Olive python sont les plus grands serpents d’Australie). Les pythons ne sont absolument pas venimeux se sont des serpents constricteurs. Ils tuent leur proie en l’étouffant après s’être enrouler autour d’elle. Ils peuvent néanmoins mordre pour se défendre et la taille de leurs crochets provoquera une douleur intense et une belle blessure !

Le python le plus répandu en Australie est le Carpet Python, il possède plusieurs sous-espèces propres à chaque région de l’Australie avec des couleurs nettement différentes suivant la sous-espèce. C’est ce serpent qui aime se faufiler dans des boîtes de céréales, dans les toits des habitations ou encore dans les cuvettes des toilettes des grandes villes en bordure de forêt comme Brisbane !

Les plus grands spécimens de pythons sont capables d’ingurgités des proies d’une taille impressionnante. Récemment dans la région de Mount Isa dans le QLD, un Olive python s’est attaqué à un fresh water crocodile !

Il existe d’autres serpents assez communs comme le Red bellied black snake ou le Brown tree snake. Même s’ils sont venimeux et potentiellement dangereux (pour le Red bellied black snake), sont rarement responsables d’envenimations. 

 

 

Les précautions à prendre 

Eviter les risques

Oubliez dès à présent le vieil adage qui dit que les serpents venimeux sont ceux avec des iris de chat. Cela ne s’applique absolument pas en Australie (et même en Europe au passage, cf. La couleuvre de Montpellier qui est venimeuse).

Il y a plusieurs règles simples à respecter si vous ne voulez pas croiser de serpents ou vous faire mordre par inadvertance :

– Lorsque vous êtes en randonnées, restez sur les sentiers balisés et évitez de marcher dans les hautes herbes si vous ne pouvez pas voir où vous mettez les pieds.

– On évite généralement de se balader dans la nature Australienne en tongs voir barefoot, des chaussures de marches sont quand même préférables…

– Les serpents ne possèdent pas d’oreilles externes mais ils ont quand même une oreille interne, ce qui signifie qu’ils ne sont pas sourds, en revanche ils ne réagissent pas réellement à la voie humaine. Vos éclats de rires ou vos conversations ne les feront pas fuir mais ils sont extrêmement sensibles aux vibrations. Ainsi vous aurez plus de chances de leur faire peur en marchant bruyamment

– A moins d’être un expert, gardez vos distances si vous en apercevez un. Certaines espèces se ressemblent et il vaut mieux les laisser tranquille. Pas de panique pour autant, évitez les mouvements brusques et écartez-vous tranquillement en gardant un œil sur lui. Aucun serpent ne se mettra à vous poursuivre si vous ne l’avez pas cherché avant.

Un dernier conseil, si vous souhaitez préserver vos chances de survie en Australie, évitez de vous mettre à chasser les lapins avec des serpents comme lui :


 

En cas de morsure

Si malgré tout, vous vous faites mordre par un serpent venimeux, que vous connaissiez ou non le serpent, il existe un protocole bien précis à respecter. Pour la majorité des cas, il permet de grandement retarder la propagation du venin dans le corps et permet même d’éviter l’apparition des symptômes avant l’administration du traitement.

 

Références

Si vous souhaitez en apprendre plus sur les serpents et les reptiles il existe un ouvrage référence en Australie : “A Complete Guide To Reptiles Of Australia”.

Il existe aussi une très bonne application pour iOs à un prix très abordable : “Snakes of Australia”.

Il existe aussi des applications gratuites pour chaque état et territoire d’Australie pour découvrir la faune : museumsvictoria.com.au/apps/national-field-guide-apps

 

Rédigé par Julien Rouard – Expert Faune Australie

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