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Découverte de la Méga faune d’Australie

Découverte de la Méga faune d’Australie

Peu de gens le savent, mais bien après l’extinction des dinosaures, l’Australie a accueilli sur ses terres d’étranges créatures. Ces animaux gigantesques ont régné en maître sur le continent océanien. Les quelques animaux dangereux d’Australie que l’on peut trouver aujourd’hui n’ont qu’à bien se tenir ! Focus sur six espèces de la megafaune australienne répertoriées par les chercheurs et scientifiques. 

Le wombat géant (ou Diprotodon)

Le Diprotodon, qui signifie « deux dents vers l’avant », est connu comme le plus grand marsupial ayant vécu sur terre. Ses fossiles ont été trouvés dans de nombreux sites à travers tout le continent australien. Le wombat géant a occupé l’Australie il y a 1,6 million d’années. Trois mètres de long pour un poids allant de 2 à 3 tonnes, l’animal était craint de par son impressionnante envergure. Sa démarche, plutôt lente, est assimilée à celle du rhinocéros. Certaines théories prétendent que le wombat pouvait affiner ou renforcer son pelage en fonction des saisons. On le compare souvent au bunyips (diable-esprit) dont il est question dans les légendes aborigènes.

Wombat géant Diprotodon Australie

Le kangourou géant (ou Procoptodon goliath)

Sa taille pouvait atteindre jusqu’à 3 mètres de haut, soit le triple de celle du kangourou actuel, pour un poids de 230 kilos. Le kangourou géant a vécu dans l’Australie-Méridionale et Occidentale à l’époque de Neandertal. Physiquement, il ressemble beaucoup à son descendant à quelques détails près : son museau. Beaucoup plus court, il permet à l’animal de jouir d’une mâchoire plus puissante. L’apparence faciale n’est pas la seule différence. Des genoux et hanches plus larges offrent une meilleure stabilité, ainsi qu’une colonne vertébrale plus rigide. Cela indique une musculature plus petite, les empêchant de sauter mais permettant à leur colonne de supporter la marche. Une espèce qui devait faire office de proie parfaite pour les premiers habitants de l’Australie.

Kangourou géant Australie Mega faune

Le genyornis

Cet oiseau coureur semble être un cousin proche de l’émeu (un des symboles de l’Australie). Tous les deux sont incapables de voler. Avec un poids de 200 kilos pour 2 mètres de haut, ses ailes n’en demeurent pas moins ridiculement petites. Bien qu’il soit omnivore, le genyornis aime se nourrir de végétaux très spécifiques. Cette exigence va le rendre très vulnérable lors des transformations de son environnement. Son manque d’adaptation causera sa perte. Des fragments de coquilles d’œuf ont été retrouvés au cœur de dunes de sable. Les œufs de Genyornis pesaient jusqu’à 1,6 kg (presque le double du volume des œufs d’émeu).

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Le varan géant (ou Megalania prisca)

Le varan géant est assimilé par de nombreux scientifiques au dragon de Komodo. Ce carnivore peut atteindre 5 mètres de long et peser jusqu’à une tonne. Ses proportions sont bien différentes de celles d’autres varans. L’humérus (os du bras supérieur) est exceptionnellement large. Les varanidés sont plus étroitement liés aux serpents qu’aux autres lézards. Ils seraient arrivés en Australie depuis l’Asie à travers les microcontinents. Un reptile craint par de nombreuses espèces et par les premiers aborigènes qui l’ont côtoyé. En Nouvelles-Galles du sud, plusieurs personnes ont déclaré avoir aperçu des varans géants. Certains auraient-ils subsisté jusqu’à notre époque ?

Varan géant Australie Mega faune

Le lion marsupial

Dans l’ère glaciaire australienne, le lion marsupial occupe la première place de la chaîne alimentaire. Considéré comme un « super-prédateur » il a des griffes rétractables, des dents aiguisées et une capacité d’adaptation à toute épreuve. Long de 1,75 mètre pour seulement 0,75 m de hauteur, il est plus petit qu’un lion et plus grand qu’un léopard. Ses morsures étaient d’environ 80% aussi fortes qu’un gros lion, lui permettant d’écraser les os avec ses mâchoires puissantes. Contrairement à ces derniers, il n’était pas très sociable et chassait ses proies seul. Malgré son apparence féline, il est assimilé à la famille des marsupiaux.

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La tortue géante (ou Meiolania)

La tortue géante serait une espèce éteinte depuis 2000 ans. Ses derniers exemples ont été trouvés sur une île du Vanuatu (îles malaisiennes au nord de la Nouvelle-Calédonie française). Ses premières traces, quant à elles, dateraient d’environ 30 millions d’années. Des fossiles ont été aperçus sur le continent Australien, et en particulier sur l’île de Lord Howe (État du New South Wales). La tortue Meiolania n’aurait donc pas disparu au même moment que la mégafaune australienne, il y a environ 50 000 ans. Longue de 2 mètres 50 et ornée de deux cornes, ces dernières l’empêchaient de se mettre à couvert de ses prédateurs. Il lui était en effet impossible de cacher sa tête dans sa carapace.

Meiolania | Dinosaur Wiki | Fandom

La disparition de la Méga faune

Ce sujet est synonyme de discorde dans le monde scientifique. Plusieurs hypothèses ont été avancées pour expliquer la disparition de ces animaux gigantesques. La plus plausible implique les actions de l’homme

La cause humaine

Les premiers aborigènes ont vécu pendant 5000 ans en cohabitation avec la Méga faune. L’homme se servait beaucoup du feu : pour se chauffer, cuire la viande, mais également pour se frayer un passage, préparer le terrain pour des plantes comestibles ou encore pour repousser les prédateurs.

L’homme aurait chassé ces animaux pour nourrir sa tribu. À cette époque, les espèces se reproduisent beaucoup plus lentement. Si les proies choisies étaient jeunes, la disparition était enclenchée. En outre, avec la multiplication des feux, la flore s’est modifiée ne laissant place qu’à certaines espèces de végétaux. Le bouleversement des habitudes alimentaires aurait perturbé plusieurs espèces, dont le genyornis connu pour son régime alimentaire très particulier. Les herbivores auraient succombé les premiers, laissant les carnivores de plus en plus vulnérables.

Le changement climatique

Au regard des récentes découvertes, cette hypothèse s’affaiblit de plus en plus. L’ère glaciaire aurait entraîné d’importants changements climatiques. Ainsi, les espèces de la Méga faune, habituées à un climat aride, n’auraient pas survécu à une différence de températures. Néanmoins, des études ont prouvé que ces animaux avaient déjà été confrontés à d’autres périodes glaciaires sans le moindre problème.

Documentaire sur la Méga Faune en Australie

Crédits photo : Yale Scientific // Mick Hartley // Museum Victoria // Photobucket // E-monsite

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